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Tumeurs au cerveau et à la moelle épinière chez l’enfant

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Anatomie et physiologie de l’encéphale et de la moelle épinière

L’encéphale est un organe spongieux fait de tissus nerveux et de tissus de soutien. Il est situé dans la tête et est protégé par une boîte osseuse appelée crâne. La partie inférieure de l’encéphale, soit la base, est liée à la moelle épinière. Ensemble, l'encéphale et la moelle épinière forment le système nerveux central (SNC). L’encéphale et la moelle épinière contiennent des nerfs qui transmettent de l’information en direction et en provenance de l’encéphale.

Le SNC travaille de concert avec le système nerveux périphérique (SNP), qui est formé de nerfs qui se ramifient à partir de la moelle épinière, pour transmettre des messages de l’encéphale à différentes parties du corps. Ensemble, le SNC et le SNP permettent à une personne de marcher, de parler, de lancer une balle, etc.

Structure et fonction de l’encéphale

L'encéphale est le centre de contrôle du corps. Il reçoit et interprète constamment les signaux nerveux du corps et amorce des réponses basées sur ces informations. Différentes parties de l'encéphale commandent les mouvements, la parole, les émotions et la conscience, de même que les fonctions internes du corps dont la fréquence cardiaque, la respiration et la température corporelle.

L’encéphale est constitué de 3 parties principales soit le cerveau, le cervelet et le tronc cérébral.

Cerveau

Le cerveau est la partie la plus volumineuse de l'encéphale (ce qui explique l’emploi fréquent du mot « cerveau » plutôt que « encéphale » dans le langage courant). Il se trouve dans la partie supérieure de l’encéphale. Il est divisé en 2 moitiés appelées hémisphères cérébraux. Ces 2 hémisphères sont reliés par un pont de fibres nerveuses appelé corps calleux.

La moitié droite du cerveau commande le côté gauche du corps tandis que la moitié gauche du cerveau commande le côté droit du corps.

La partie externe du cerveau s'appelle cortex cérébral, ou substance grise. Il est composé de cellules nerveuses qui commandent l'activité cérébrale. La partie interne du cerveau contient les cellules nerveuses isolées, ou myélinisées (substance blanche), qui transmettent l'information entre l’encéphale et la moelle épinière.

Le cerveau est divisé davantage en 4 sections appelées lobes qui comprennent les lobes frontal (devant), temporal (sur le côté), pariétal (sur le dessus) et occipital (à l’arrière).

Chaque lobe a des fonctions différentes.

  • Le lobe frontal contrôle les mouvements, la parole, le comportement, la mémoire, les émotions et le fonctionnement intellectuel, comme la réflexion, le raisonnement, la résolution de problèmes, la prise de décisions et la planification.
  • Le lobe pariétal contrôle les sensations comme le toucher, la pression, la douleur et la température. Il commande aussi l’orientation spatiale (compréhension de la taille, de la forme et de la direction).
  • Le lobe temporal contrôle l’ouïe, la mémoire et les émotions. Le lobe temporal gauche commande aussi la parole.
  • Le lobe occipital contrôle la vision.

Cervelet

Le cervelet est la deuxième plus grosse partie de l’encéphale. Il se situe sous le cerveau, dans la partie arrière de l’encéphale. Il est divisé en 2 parties, ou hémisphères, et contient de la substance grise et de la substance blanche, tout comme le cerveau. Le cervelet contrôle l'équilibre, la coordination et les mouvements.

Tronc cérébral

Le tronc cérébral est un faisceau de tissu nerveux situé à la base de l'encéphale. Il relie l’encéphale à la moelle épinière et transmet des messages entre les différentes parties du corps et de l’encéphale. Le tronc cérébral contrôle la respiration, la fréquence et le rythme cardiaques, la pression artérielle, la température corporelle, la faim, la soif et les habitudes de sommeil. Dix paires de nerfs crâniens émergent du tronc cérébral et contrôlent les sensations et les mouvements du visage, les mouvements des yeux, l’ouïe, la déglutition, le goût et la parole. Le tronc cérébral se compose de 3 régions :

  • mésencéphale
  • protubérance annulaire
  • bulbe rachidien

Autres parties importantes de l’encéphale

Liquide céphalorachidien

Le liquide céphalorachidien (LCR) est un liquide clair et fluide qui entoure et protège l’encéphale et la moelle épinière et leur sert de coussinet. Le LCR transporte aussi les éléments nutritifs du sang à l’encéphale et à la moelle épinière et élimine les déchets. Il circule dans des cavités appelées ventricules et à la surface de l’encéphale et de la moelle épinière.

Méninges

L'encéphale et la moelle épinière sont recouverts de 3 couches minces de tissu qui les protègent appelées méninges :

  • dure-mère – couche externe, la plus épaisse
  • arachnoïde – membrane intermédiaire, mince
  • pie-mère – membrane interne, mince, qui est en contact direct avec la surface de l’encéphale

Le LCR circule dans l’espace situé entre l’arachnoïde et la pie-mère. Cet espace est appelé espace sous-arachnoïdien.

La tente est un lambeau fait d’un pli dans les méninges. Elle sépare le cerveau du cervelet.

  • La région sus-tentorielle de l’encéphale est située au-dessus de la tente. Elle contient le cerveau, les 2 ventricules latéraux et le troisième ventricule ainsi que les glandes et structures logées au centre de l’encéphale.
  • La région sous-tentorielle est située à l’arrière de l’encéphale, sous la tente. Elle contient le cervelet et le tronc cérébral. Cette région est aussi appelée fosse cérébrale postérieure.

Corps calleux

Le corps calleux est un faisceau de fibres nerveuses situé entre les 2 hémisphères cérébraux. Il relie les 2 hémisphères.

Thalamus

Le thalamus est une structure à deux lobes située au centre de l’encéphale. Il sert de relais à presque toute l’information qui circule entre l’encéphale et le reste du système nerveux.

Hypothalamus

L'hypothalamus est une petite structure au centre de l’encéphale, sous le thalamus. Il joue un rôle dans la régulation de la température corporelle, de la sécrétion d'hormones, de la pression artérielle, des émotions, de l’appétit et des habitudes de sommeil.

Hypophyse

L'hypophyse est un petit organe de la grosseur d'un pois, qui est situé au centre de l’encéphale et qui est fixé à l'hypothalamus. Elle reçoit des messages en provenance de l’hypothalamus et libère des hormones qui contrôlent la glande thyroïde, la glande surrénale, la croissance et le développement physique ainsi que le développement sexuel.

Épiphyse

L'épiphyse est une excroissance du troisième ventricule au centre de l’encéphale. Chez certains mammifères, elle contrôle les réactions à la noirceur et à la lumière. Chez l'humain, elle pourrait jouer un rôle dans la maturation sexuelle bien que sa fonction précise ne soit pas claire.

Ventricules

Les ventricules sont des cavités remplies de liquide situées dans l’encéphale. Il y en a quatre :

  • Les 2 premiers ventricules se trouvent dans les hémisphères cérébraux. On les appelle ventricules latéraux.
  • Le troisième ventricule se trouve au centre de l’encéphale, entouré du thalamus et de l’hypothalamus.
  • Le quatrième ventricule se trouve à l’arrière de l’encéphale, entre le tronc cérébral et le cervelet.

Les ventricules sont liés entre eux par une série de tubes. Le liquide présent dans les ventricules est le liquide céphalorachidien (LCR). Le LCR est fabriqué par une structure appelée plexus choroïde, qui se trouve dans chaque ventricule. Le LCR circule dans les ventricules, autour de l’encéphale dans l’espace entre les couches des méninges (espace sous-arachnoïdien) puis descend le long de la moelle épinière.

Barrière hémato-encéphalique

La barrière hémato-encéphalique est un système spécialisé de structures cellulaires que sont les vaisseaux sanguins et d’enzymes qui protègent l’encéphale des substances chimiques ou des toxines produites par les bactéries. Elle aide à maintenir un environnement stable dans l’encéphale.

La barrière hémato-encéphalique est formée de très petits vaisseaux sanguins (capillaires) qui sont recouverts de cellules endothéliales minces et plates. Dans d’autres parties du corps, les cellules endothéliales sont séparées l'une de l'autre par de petits espaces qui permettent aux substances d'entrer et de sortir des capillaires et d'aller vers d'autres cellules et tissus. Dans l’encéphale, les cellules endothéliales sont très serrées les unes contre les autres de manière à empêcher toute substance de sortir de la circulation sanguine pour aller dans l’encéphale. Les enzymes limitent également les types de substances qui peuvent être transportés de la circulation sanguine à l’encéphale.

Certaines substances, notamment les molécules qui sont solubles dans les graisses (liposolubles) et les très petites molécules, peuvent traverser la barrière hémato-encéphalique.

Nerfs crâniens

Il y a 12 paires de nerfs crâniens qui partent de l’encéphale et qui exécutent des fonctions spécifiques dans la région de la tête et du cou. Les nerfs crâniens sont identifiés par leur nom ou par un chiffre romain.

Les nerfs crâniens et leurs fonctions

Chiffre

Nom

Fonction

I

olfactif

odorat

II

optique

vision et détection de la lumière par la pupille

III

moteur oculaire commun

mouvements de l'oeil vers le haut, le bas ou l'intérieur

soulèvement de la paupière

rétrécissement et ouverture de la pupille

IV

pathétique

mouvements de l'oeil vers le bas et l'intérieur

V

trijumeau

sensibilité faciale

mastication

VI

moteur oculaire externe

mouvements de l’oeil vers l’extérieur

VII

facial

expression faciale

fermeture de la paupière

goût dans la partie avant de la langue

VIII

auditif

ouïe

équilibre

IX

glossopharyngien

déglutition

réflexe nauséeux

parole

X

vague

déglutition

réflexe nauséeux

parole (cordes vocales)

contrôle musculaire des organes internes

XI

accessoire

rotation du cou

haussement de l’épaule

XII

hypoglosse

mouvements de la langue

Types de cellules dans l’encéphale

L’encéphale est formé de 2 types de cellules :

  • les neurones
    • ils reçoivent et envoient les impulsions nerveuses, ou signaux nerveux
    • ils ne peuvent pas être remplacés ni réparés lorsqu'ils sont endommagés
  • les cellules gliales (aussi appelées cellules neurogliales ou névroglie)
    • elles soutiennent, alimentent et protègent les neurones
    • elles comprennent les types suivants :
      • astrocytes
      • oligodendrocytes
      • épendymocytes
      • cellules microgliales

Les cellules neuroectodermiques sont des cellules immatures qui ne se sont pas complètement développées en cellules cérébrales matures. On les observe dans toute l’encéphale, mais elles ne jouent pas de rôle dans la fonction cérébrale.

Structure et fonction de la colonne vertébrale

La colonne vertébrale se compose de :

  • 31 vertèbres – segments osseux qui contiennent et protègent la moelle épinière (l’ensemble étant couramment appelé colonne vertébrale); 24 sont mobiles et 9 sont soudées
  • la moelle épinière – colonne de nerfs située à l'intérieur des vertèbres qui s'étend de l’encéphale jusqu'au bas de la colonne vertébrale
  • disques – couche de cartilage située entre chaque vertèbre qui sert de coussinet aux vertèbres et qui les protège

La colonne vertébrale se divise en 5 segments :

  • segment cervical – il s'étend de la base du crâne jusqu'à la partie la plus basse du cou; il comprend 7 vertèbres mobiles
  • segment thoracique – il s'étend du thorax jusqu'au milieu du dos; il comprend 12 vertèbres mobiles
  • segment lombaire – il s'étend du milieu du dos jusqu'aux hanches; il comprend 5 vertèbres mobiles
  • segment sacré – c’est la base de la colonne vertébrale; les vertèbres qu’il comprend sont soudées et ne fléchissent pas
  • coccyx – il est situé à l'extrémité inférieure de la colonne vertébrale; les vertèbres qu’il comprend sont soudées et ne fléchissent pas

Nerfs rachidiens

La colonne vertébrale transmet les messages nerveux entre le corps et l'encéphale. Ces messages nerveux commandent les fonctions corporelles dont les mouvements, le contrôle de la vessie et de l'intestin, la respiration ainsi que les sensations. Chaque paire de nerfs rachidiens reçoit des messages du corps (impulsions sensorielles) et envoie des messages au corps à partir de l’encéphale (impulsions motrices). Les nerfs rachidiens sont numérotés en commençant par ceux du segment cervical pour finir avec ceux du segment sacré.

Les nerfs rachidiens et leurs fonctions
NombreSegment de la colonne vertébraleFonction

C1 à C8

(8 paires)

cervical

Ils envoient des messages à l'arrière de la tête, au cou, aux épaules, aux bras, aux mains et au diaphragme.

T1 à T12

(12 paires)

thoracique

Ils envoient des messages au thorax, à certains muscles du dos et à certaines parties de l'abdomen.

L1 à L5

(5 paires)

lombaire

Ils envoient des messages aux parties inférieures de l'abdomen et du dos, à certaines parties des jambes et à certaines parties des organes génitaux externes.

S1 à S5

(5 paires)

sacré

Ils envoient des messages aux cuisses, à la partie inférieure des jambes, aux pieds, à la plupart des organes génitaux externes, à la région de l’aine, à la vessie et au sphincter anal.

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