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Gènes et cancer

Tous les cancers sont causés par un changement permanent ou une lésion qui est survenu dans un ou plusieurs gènes. Les gènesgènesUnité biologique fondamentale responsable de la transmission des caractères héréditaires des parents à leur enfant. Les gènes sont des segments d’ ADN qui déterminent les caractéristiques particulières d’une personne. sont présents dans chaque cellule de votre corps et dirigent comment chacune se développe, se comporte et fonctionne. On parle de mutation génétiquemutation génétiqueModification, ou altération, permanente d’un gène. lorsqu'un changement se produit dans un gène. Une mutation dans un gène modifie les directives qu’il donne au corps et l’empêche d’agir correctement, ce qui peut bouleverser le développement normal ou causer un trouble médical. Les mutations génétiques engendrent divers effets sur la santé. Leurs effets dépendent de l’emplacement où elles se produisent et du changement de fonction qu’elles occasionnent à des protéines essentielles.

Certains gènes aident à contrôler la croissance cellulaire et jouent un rôle dans le développement des cellules cancéreuses. Un changement peut, par exemple, se produire dans un gène qui favorise la croissance cellulaire ou un gène qui ralentit la croissance cellulaire et protège normalement le corps contre le cancer (gène suppresseur de tumeur). Les mutations qui affectent ces gènes peuvent permettre aux cellules de croître de façon désordonnée et d’ainsi contribuer au développement du cancer.

Chaque cellule a la capacité de détecter des changements dans l’ADN et de les réparer avant qu’ils ne soient transmis aux nouvelles cellules. Mais il arrive parfois que ce mécanisme de réparation fasse défaut et que le changement soit transmis aux nouvelles cellules. Les cellules dont l'ADN est endommagé sont plus susceptibles de devenir cancéreuses. Plusieurs mutations sont habituellement nécessaires avant qu’une cellule normale se transforme en cellule cancéreuse.

Les scientifiques ont découvert beaucoup de choses sur la façon dont les changements qui se produisent dans nos gènes peuvent affecter notre santé et accroître le risque de cancer.

Cancers sporadiques (acquis ou non héréditaires)

Certains cancers sont causés par des gènes avec lesquels on naît. D’autres cancers sont attribuables à des changements génétiques qui se produisent au cours d’une vie. Les cancers sporadiques (acquis) sont causés par des mutations qui se produisent quand on vieillit ou en raison de l’âge, du hasard ou d’une chose à laquelle on a été exposé (carcinogènescarcinogènesSubstance reconnue pour causer le cancer.). Il arrive parfois que ces mutations soient des erreurs qui se sont produites lors de la division cellulaire. Elles peuvent aussi apparaître parce que quelque chose a endommagé l'ADN de la cellule. Les mutations risquent d’affecter la structure d’un gène et l’empêcher d’agir correctement. La majorité des cancers sont sporadiques, c’est-à-dire qu’ils sont causés par des mutations génétiques acquises.

Cancers héréditaires

Seuls quelques cancers (environ 5 à 10 %) sont causés par une certaine mutation génétique héréditaire. On parle souvent alors de cancer héréditaire, mais ce terme n'est pas tout à fait exact. Le cancer ne peut pas se transmettre héréditairement. C’est plutôt une mutation génétique particulière qui se transmet héréditairement. Cette mutation rend une personne plus susceptible (prédisposée) d’être atteinte de cancer. Bien que cette mutation héréditaire fasse augmenter le risque de cancer, cela ne signifie pas toujours qu’il est certain qu’une personne sera un jour atteinte de cancer. Comme c’est souvent le cas des cancers héréditaires, la personne atteinte d’un cancer a tendance à l’être à un plus jeune âge que le reste de la population.

On a établi un lien entre de nombreux types de cancer et l’hérédité. Des cancers parfois causés par un gène héréditaire sont le cancer du sein et le cancer du côlon chez l’adulte ainsi que le rétinoblastome chez l’enfant.

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