Cancer de
l’œsophage

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Qu’est-ce que le cancer de l’œsophage?

Le cancer de l’œsophage prend naissance dans les cellules de l’œsophage. La tumeur cancéreuse (maligne) est un groupe de cellules cancéreuses qui peuvent envahir les tissus voisins et les détruire. La tumeur peut également se propager (métastases) à d’autres parties du corps.

L’œsophage fait partie de l’appareil digestif. Il est une composante du tube digestif, qui est le tube partant de la bouche et descendant jusqu’à l’anus. Le tube digestif comprend l’œsophage, l’estomac, l’intestin grêle, le gros intestin et d’autres organes.

Schéma de l'appareil digestif

Types de cancer de l’œsophage

Les cellules de l’œsophage subissent parfois des changements qui rendent leur mode de croissance ou leur comportement anormal. Ces changements peuvent engendrer des affections non cancéreuses (bénignes) comme des replis et des anneaux œsophagiens. Ils peuvent aussi provoquer la formation de tumeurs non cancéreuses comme le léiomyome.

Les changements subis par les cellules de l’œsophage peuvent aussi causer des états précancéreux. Cela veut dire que les cellules anormales ne sont pas encore cancéreuses, mais qu’elles risquent de le devenir si elles ne sont pas traitées. L’état précancéreux de l’œsophage le plus fréquent est l’œsophage de Barrett.

Mais dans certains cas, les changements qui affectent les cellules qui tapissent l’œsophage peuvent causer un cancer de l’œsophage. La plupart du temps, le cancer de l’œsophage prend naissance dans les cellules glandulaires, qui produisent du mucus. Ce type de cancer porte le nom d’adénocarcinome de l’œsophage. Le cancer peut aussi apparaître dans les cellules minces et plates dites pavimenteuses. Ce type de cancer est appelé carcinome épidermoïde de l’œsophage.

Il existe aussi des types rares de cancer de l’œsophage. Ce sont entre autres la tumeur stromale gastro-intestinale (TSGI), le léiomyosarcome et les tumeurs neuroendocrines (TNE).

L’œsophage

L’œsophage est un tube musculaire creux qui permet le passage de la nourriture de la bouche à l’estomac. Il mesure de 25 à 33 cm de long et moins de 2,5 cm de large dans sa partie la plus étroite. L’œsophage prend naissance dans la gorge, ou pharynx, et se termine dans l’estomac. À l’intérieur de la gorge, il est situé derrière la trachée. Dans la cavité thoracique, il se trouve devant la colonne vertébrale.

Il y a un certain nombre de ganglions lymphatiques dans l’œsophage et tout autour.

Couches de l’œsophage

L’œsophage est constitué de 3 couches de tissu et d’un revêtement.

Schéma des couches de l'œsophage

La muqueuse est le revêtement interne de l’œsophage. Elle est faite de :

  • une couche mince de cellules pavimenteuses (épithélium);
  • une couche de tissu conjonctif (lamina propria);
  • une couche mince de muscle (musculaire muqueuse).

La sous-muqueuse est une couche de tissu conjonctif qui entoure la muqueuse. Elle est constituée de glandes muqueuses, de vaisseaux sanguins, de nerfs et de tissu lymphatique.

La musculeuse est la couche située juste après la sous-muqueuse. Elle est formée d’un anneau interne de fibres musculaires circulaires et d’un anneau externe fait de longues fibres musculaires qui entourent la paroi de l’œsophage.

L’adventice est une couche de tissu conjonctif qui soutient lâchement l’œsophage et qui en recouvre l’extérieur dans le cou et le thorax.

Fonction

Bien que l’œsophage fasse partie de l’appareil digestif, il ne joue pas en fait de rôle dans la digestion des aliments. Mais il est malgré tout un organe important du tube digestif.

Lorsque vous avalez (déglutition), les parois musculaires de l’œsophage se resserrent, ou se contractent, afin de pousser les aliments et les liquides de la bouche vers l’estomac. Des glandes, situées dans la sous-muqueuse de l’œsophage, produisent du mucus qui garde l’intérieur de l’œsophage humide et lubrifié pour permettre la déglutition.

Le sphincter œsophagien supérieur est un anneau de fibres musculaires. Il détecte la nourriture et les liquides au fond de la gorge. Quand vous avalez, le sphincter se ferme pour permettre le passage des aliments de la bouche à l'œsophage et empêcher la nourriture d’aller dans la trachée.

La paroi de l’œsophage est faite de 2 couches de muscles puissants. Ces muscles se resserrent, ou se contractent, pour aider à faire descendre la nourriture jusqu'à l’estomac. La série de contractions qui permettent à la nourriture de descendre dans l’œsophage est appelée péristaltisme.

À l'extrémité inférieure de l'œsophage se trouve un autre anneau de fibres musculaires. Elles forment le sphincter œsophagien inférieur (aussi appelé sphincter cardial). Ce sphincter empêche la nourriture contenue dans l’estomac de remonter. Le point de contact entre l’œsophage et l’estomac est appelé jonction œsophago-gastrique (OG). La jonction OG se trouve près du diaphragme, qui est le muscle mince séparant la cavité thoracique de l’abdomen.

À la jonction OG, le sphincter œsophagien inférieur agit comme une valve qui contrôle le passage des aliments dans l'estomac. Lorsqu'elle s'ouvre, la valve permet à la nourriture de passer dans l'estomac. Lorsqu'elle est fermée, elle empêche le contenu de l’estomac de remonter dans l’œsophage.

ganglion lymphatique

Petite masse de tissu lymphatique en forme de haricot longeant les vaisseaux lymphatiques (tubes dans lesquels la lymphe circule dans le corps). Les ganglions lymphatiques entreposent les lymphocytes (type de globule blanc qui combat les germes, les substances étrangères ou les cellules cancéreuses) et filtrent la lymphe pour en éliminer les bactéries et les substances étrangères, y compris les cellules cancéreuses.

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