Cancer du thymus

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Qu’est-ce que le cancer du thymus?

Le cancer du thymus est une tumeur maligne qui prend naissance dans les cellules du thymus. Le mot « maligne » signifie que la tumeur peut se propager (métastases) à d’autres parties du corps.

Le thymus fait partie du système endocrinien qui fabrique et libère des hormones ayant pour rôle d’aider les cellules à fonctionner. Il fait aussi partie du système lymphatique qui produit et entrepose des cellules qui luttent contre les maladies et les infections en veillant au fonctionnement normal de votre système immunitaire. Le thymus est une glande située juste derrière le sternum et entre les poumons. Son activité est à son niveau le plus élevé durant votre enfance ou votre adolescence.

Le thymus a 2 côtés de forme irrégulière, ou lobes, qui possèdent chacun 3 couches. Le revêtement externe est appelé capsule. Sous la capsule, on trouve le cortex. La couche la plus interne est appelée médulla. Le cortex et la médulla sont faits d’un mélange de cellules épithéliales et de lymphocytes. Les cellules épithéliales forment une couche qui recouvre les vaisseaux sanguins et le tissu conjonctif du thymus. Les lymphocytes sont une sorte de globule blanc.

Les cellules du thymus subissent parfois des changements qui rendent leur mode de croissance ou leur comportement anormal. Ces changements peuvent engendrer des tumeurs non cancéreuses, ou bénignes, comme le kyste thymique et le thymolipome.

Dans certains cas, des modifications dans les cellules du thymus peuvent causer un cancer. Le cancer du thymus se développe le plus souvent dans les cellules épithéliales du cortex ou de la médulla. Le thymome est le type le plus courant de cancer du thymus. Le carcinome thymique est une autre sorte de cancer du thymus qui est rare et agressif.

D’autres types de cancers peuvent aussi se manifester. Le lymphome hodgkinien ou non hodgkinien, les tumeurs neuroendocrines et les tumeurs germinales en sont des exemples.

Schéma de l'emplacement du thymus

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