Vous êtes ici:

Comment le cancer se forme, se développe et se propage

Notre corps est composé de milliers de milliards de cellules regroupées pour former les tissus et les organes. Les gènes présents dans le noyau de chaque cellule lui indiquent quand se développer, travailler, se diviser et mourir. En temps normal, nos cellules suivent ces directives et nous restons en santé.

Mais lorsque notre ADN est modifié ou endommagé, un gène peut subir une mutation. Les gènes mutés ne fonctionnent pas correctement parce que les directives dans leur ADN sont confuses. Ainsi, les cellules qui devraient se reposer pourraient se diviser et croître de façon désordonnée, ce qui peut mener au cancer.

Comment le cancer se forme

Lorsque les gènes fonctionnent correctement, ils indiquent aux cellules quand le moment est venu de se développer et de se diviser. Quand les cellules se divisent, elles font des copies exactes d’elles-mêmes. Une cellule se divise en 2 cellules identiques puis ces 2 cellules se divisent en 4 et ainsi de suite. Habituellement, chez l'adulte, les cellules se développent et se divisent pour produire plus de cellules uniquement lorsque le corps en a besoin, comme pour remplacer des cellules vieillissantes ou endommagées.

Schéma de la division cellulaire

Mais les cellules cancéreuses sont différentes. Les cellules cancéreuses présentent des mutations génétiques qui ont changé la cellule normale en cellule cancéreuse. Ces mutations génétiques peuvent être héréditaires, se développer avec le temps puisqu’on vieillit et que les gènes s’affaiblissent ou bien apparaître si on est exposé à quelque chose qui endommage nos gènes, comme la fumée de cigarette, l’alcool ou les rayons ultraviolets du soleil.

La cellule cancéreuse agit différemment de la cellule normale. Elle commence à se développer et à se diviser de façon désordonnée au lieu de mourir quand elle le devrait. Elle ne mûrit pas non plus autant qu’une cellule normale, alors elle reste immature. Bien qu'il existe de nombreux types différents de cancer, ils se forment tous à la suite du développement anormal et incontrôlé de cellules. Le cancer peut prendre naissance dans n’importe quelle cellule du corps.

Comment le cancer se développe

Les mutations génétiques qui se produisent dans les cellules cancéreuses nuisent aux directives normales d’une cellule et peuvent ainsi l’inciter à se développer de façon désordonnée ou à ne pas mourir alors qu’elle le devrait. Un cancer peut continuer de croître parce que les cellules cancéreuses agissent différemment des cellules normales. Les cellules cancéreuses diffèrent des cellules normales parce qu’elles :

  • se divisent de façon désordonnée;
  • sont immatures et ne deviennent pas des cellules matures qui ont des tâches spécifiques;
  • évitent le système immunitaire;
  • ignorent les signaux qui leur indiquent de cesser de se diviser ou de mourir quand elles le devraient;
  • ne collent pas très bien les unes aux autres et peuvent se propager à d’autres parties du corps par le sang ou le système lymphatique;
  • envahissent et endommagent les tissus et les organes.

Les cellules cancéreuses qui se divisent finissent par former une tumeur qui se développera. Les cellules cancéreuses ont les mêmes besoins que les cellules normales. Elles nécessitent un apport sanguin pour leur fournir l’oxygène et les éléments nutritifs dont elles ont besoin pour se développer et survivre. Quand une tumeur est très petite, elle peut facilement se développer et elle se procure de l’oxygène et des éléments nutritifs des vaisseaux sanguins voisins.

Schéma de la façon dont le cancer se développe

Mais quand une tumeur grossit, elle a besoin de plus de sang pour fournir davantage d’oxygène et d’autres éléments nutritifs aux cellules cancéreuses. Les cellules cancéreuses envoient donc des signaux à la tumeur qui lui indiquent de fabriquer de nouveaux vaisseaux sanguins. C’est ce qu’on appelle angiogenèse et c’est l’une des raisons pour lesquelles les tumeurs se développent et deviennent plus grosses. L’angiogenèse permet également aux cellules cancéreuses d’entrer dans le sang et de se propager sans difficulté à d’autres parties du corps. Beaucoup de recherches portent sur l’emploi de médicaments pour interrompre la formation des vaisseaux sanguins (inhibiteurs de l’angiogenèse), ce qui fait en sorte que la tumeur cesse de se développer et qu’elle rétrécit même.

Comment le cancer se propage

Quand la tumeur grossit, les cellules cancéreuses peuvent se propager aux structures et aux tissus voisins en poussant sur le tissu normal situé à côté de la tumeur. Les cellules cancéreuses fabriquent des enzymes qui décomposent les cellules et tissus normaux en se développant. Quand un cancer envahit le tissu voisin, on parle d’envahissement local ou de cancer invasif.

Schéma de la façon dont le cancer se propage

Le cancer peut aussi se propager d’où il a pris naissance jusqu’à d’autres parties du corps. Ce processus est appelé métastase. Les cellules cancéreuses peuvent former des métastases quand elles se détachent de la tumeur et qu’elles circulent jusqu’à un nouvel emplacement par le sang ou le système lymphatique.

Emplacements où le cancer peut se propager et stadification

La plupart des cancers ont tendance à se propager à certaines régions du corps. Cela a permis aux médecins de concevoir des systèmes de stadification pour classer les cancers en fonction des renseignements sur les emplacements du cancer dans le corps et sa propagation à partir de son lieu d’origine. De nombreux cancers sont classés selon un système à 4 stades habituellement notés sous forme de chiffres romains, soit I, II, III ou IV. Savoir comment un cancer se propage et où il pourrait le faire aide les médecins à prévoir comment il se développera. Cela les aide aussi à planifier le traitement et à offrir les soins de soutien appropriés.

Le cancer peut se propager n’importe où dans le corps, mais il est plus susceptible de le faire aux ganglions lymphatiques, aux os, au cerveau, au foie et aux poumons.

Pourquoi le cancer réapparaît parfois

Le cancer réapparaît parfois après le traitement. C’est ce qu’on appelle une récidive. Même s’il ne reste qu’une cellule cancéreuse dans le corps après le traitement, elle peut croître et se diviser pour former une nouvelle tumeur. Cette nouvelle tumeur peut se développer dans la région où le cancer a pris naissance, ou bien le cancer peut s’être propagé par le sang ou le système lymphatique jusqu’à une autre partie du corps, où il a formé une nouvelle tumeur. C’est pourquoi les médecins administrent parfois un autre traitement juste après le premier, comme une chimiothérapie à la suite d’une chirurgie. C’est ce qu’on appelle un traitement adjuvant. Le but du traitement adjuvant est d’aider à prévenir la réapparition du cancer au cas où quelques cellules cancéreuses soient encore présentes dans le corps.

Dans certains cas, le traitement peut cesser d’être efficace, c’est-à-dire devenir résistant, alors les cellules cancéreuses ne sont plus détruites. Donc, un cancer qui diminuait de taille ou qui avait disparu peut recommencer à se développer et devenir plus gros. Cela risque de se produire quand les gènes à l’intérieur des cellules cancéreuses subissent une mutation. Certaines mutations génétiques rendent les cellules cancéreuses résistantes à la chimiothérapie et à d’autres traitements médicamenteux. Si votre cancer devient résistant à un traitement, votre médecin pourrait vous proposer d’en essayer un autre.

Traitement curatif ou rémission

On peut guérir de nombreux cancers en les traitant. Mais un cancer qu’on croyait avoir guéri peut quand même réapparaître des années plus tard. C’est pourquoi certains médecins préfèrent dire que le cancer est en rémission. Cela signifie qu’il y a moins de signes et de symptômes de la maladie ou qu’ils ont complètement disparu.

gène

Unité biologique fondamentale responsable de la transmission des caractères héréditaires des parents à leur enfant. Les gènes sont des segments d’ADN qui déterminent les caractéristiques particulières d’une personne.

acide désoxyribonucléique (ADN)

Molécules à l’intérieur de la cellule qui ont la capacité de programmer l’information génétique. L’ADN détermine la structure, la fonction et le comportement d’une cellule.

Histoires

Dr Robert Day Une nouvelle stratégie thérapeutique pour le cancer de la prostate

Plus de details

Ensemble, nous pouvons réduire le fardeau du cancer

Icône – bécher

L’an dernier, avec les fonds dont nous disposions, nous avons réussi à financer seulement 40 pour cent des projets de recherche considérés comme de grandes priorités. Imaginez l’impact que nous pourrions avoir si nous étions capables d’en financer 100 pour cent.

Apprenez-en plus