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Qu’est-ce qu’un facteur de risque

Le risque de cancer se traduit par la probabilité d’être un jour atteint de cette maladie. Tout état ou substance qui augmente le risque de cancer est un facteur de risque.

Il existe très peu de cancers pour lesquels on reconnaît une cause unique. La plupart des cancers semblent être le résultat d'un ensemble complexe de nombreux facteurs de risque, qui peuvent jouer différents rôles dans l’apparition d’un cancer et la stimulation de sa croissance. On parle entre autres de l'hérédité (génétique), des choix de vie et de l'exposition à des substances qui causent le cancer (carcinogènes) présentes dans l'environnement.

  • En général, plus la fréquence et la durée de l’exposition à un facteur de risque sont grandes, plus la probabilité d’être atteint est élevée.
  • Bien des années peuvent être nécessaires au développement d'un cancer après l'exposition à un facteur de risque.
  • Le cancer apparaît habituellement à la suite d’une exposition à de nombreux facteurs de risque au fil du temps. On peut être exposé à plusieurs facteurs de risque au cours de nos activités quotidiennes.
  • Quelques personnes risquent davantage d’être atteintes de cancer en raison de certains facteurs de risque. Même si une personne présente un ou plus d’un facteur de risque, il est impossible de savoir exactement jusqu’à quel point ces facteurs peuvent contribuer au développement futur d’un cancer.
  • Les personnes dont le risque est faible peuvent être atteintes d’un cancer, alors que celles dont le risque est élevé peuvent ne pas en être atteintes.
    • Un faible risque ne signifie pas que le cancer n’apparaîtra pas; cela signifie qu’il est moins probable qu’une personne en soit atteinte.
    • Un risque élevé signifie que la probabilité d’être atteint d’un cancer est plus élevée sans vouloir dire que le cancer apparaîtra nécessairement. On ne sait pas toujours clairement pourquoi une personne est atteinte d’un cancer et qu’une autre ne l’est pas.

Examen des preuves scientifiques sur les risques

Au fil des ans, les chercheurs sont parvenus à mieux comprendre comment les cancers apparaissent et se développent. Ils analysent toute l’information scientifique afin de déterminer si une substance cause ou pourrait causer le cancer. Les scientifiques examinent minutieusement les données tirées d’études menées chez les humains et en laboratoire dans le but de savoir si une substance peut accroître le risque de cancer.

Les scientifiques prennent en compte 3 aspects pour identifier un facteur de risque de cancer :

  • À quelle quantité, à quelle fréquence et dans quelles circonstances les personnes sont exposées à une substance particulière. Les scientifiques croient davantage à la présence d’un lien direct entre l’exposition et le risque de cancer quand :
    • le risque de cancer augmente avec une augmentation de l’exposition
    • le risque de cancer diminue avec une diminution de l’exposition
  • La force et la cohérence du lien entre l’exposition et le risque d’être atteint de cancer.
  • À quel point se ressemblent les résultats d’études menées chez les humains et en laboratoire. Les scientifiques ont davantage confiance en l’existence d’un lien entre l’exposition à une substance et son rôle comme facteur de risque du cancer lorsque ces études révèlent des conclusions semblables.

Évaluation du risque de cancer

Les gens s’inquiètent souvent de leur risque personnel d’être atteints d’un cancer. L’évaluation du risque consiste à étudier les renseignements sur une personne tels que son âge, ses antécédents médicaux, ses antécédents familiaux ainsi que ses choix relativement à son mode de vie et à son alimentation, afin de déterminer son risque de cancer. Connaître vos facteurs de risque peut vous aider à faire des choix personnels en matière de santé qui réduiront votre risque de développer certains cancers. Les médecins ont recours à une variété d’outils d’évaluation pour estimer le risque de cancer d’une personne.

Réduction du risque

Vous pouvez éviter certains facteurs de risque tels que le tabac, tandis que d’autres comme l’âge ou certains gènes sont inévitables. La réduction des risques, ou prévention, c'est lorsqu'on entreprend des démarches pour diminuer la probabilité de cancer. On peut prévenir environ la moitié de tous les cancers en adoptant un mode de vie sain et des politiques qui protègent le public.

Vous pouvez prendre des mesures pour réduire votre risque global de développer certains types de cancer et pour rester en forme. Avoir une alimentation saine comprenant divers fruits et légumes chaque jour par exemple peut réduire le risque de cancer.

Même les personnes qui font des choix santé et qui font tout en leur pouvoir pour réduire leur risque peuvent un jour être atteintes de cancer. Chez quelques-unes, le cancer se manifeste sans qu'on n'ait pu identifier de facteurs de risque.

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